Showing posts with label Hinduism. Show all posts
Showing posts with label Hinduism. Show all posts

10 December 2014

Film review: Mississippi Masala (1991) by Mira Nair, ****


The story of an Indian family who after always having lived in Uganda, Africa, are forced to leave under the orders of dictator Idi Amin when he declares that Africa belongs only to 'black' Africans. The lawyer, his wife and little girl Mina, move to Mississippi where again, years later, racism presents problems. This time between the Indian and American/African community, coming to a head when the now 24-year-old Mina falls in love with a black carpet cleaner. 'Masala' in the film means a 'mixture of hot spices' which is how Mina sees herself through having come from such a rich mixture of cultural backgrounds.


This is a film about globalization that was shot before people started talking about the term. Indians from Africa move to America to meet descendants of slaves and contribute to the melting pot that makes America great. The plot may not be super original (boy loves girl, girl loves boy, girl's parents are not happy) but the context is. It made me feel of "Guess who is coming to dinner" and it could almost be considered a remake. of course, in a different context and twenty-five years later. But the romance drama intermixed with the racial friction makes it very current and as I watch it in 2014 it is ever so relevant!

See my other reviews of films about India in this blog.

15 November 2014

Film review: Fire (1996), by Deepa Mehta, *****


Ashok (Kulbhushan Kharbanda) runs a family business that sells takeout food and which also has a video rental store at the side. Ashok's extended family includes his wife Radha (Shabana Azmi), his brother Jatin (Javed Jaffrey), their ailing mother Biji (Kushal Rekhi) and their manservant Mundu (Ranjit Chowdhry), all living under the same roof.

Jatin, at the insistence of Ashok and their mother, Biji, agrees to marry the beautiful Sita (Nandita Das) in an arranged marriage, although he is actually in love with Julie (Alice Poon), a Chinese-Indian.

At first glance, you see a happy middle-class family going through the normal paces of everyday life. However, as the layers are slowly peeled back, we find a simmering cauldron of discontent within the family, with almost every family member living a lie. Both marriages in the family turn out to be emotionally empty, without love or passion. While Ashok is an ascetic who has taken a vow of celibacy, Jatin is a handsome ladies' man who is still openly seeing Julie even after his marriage to Sita. Ashok has pledged his total devotion to a religious holy man, a swami, in order to purge his life of worldly desires and temptations. Radha, bound by her sense of duty to her husband, agrees to go along with his wishes.

As you can imagine, with both husbands ignoring their spouses' emotional and sexual needs (albeit with reasons that are totally opposite from each other), it is only a matter of time before Radha and Sita look to one another for comfort and to satisfy their own passions. In this environment, it is only natural that Sita and Radha become fast friends, and, in time, much more than that. But their love is not without its share of painful obstacles.

Major controversy led this movie by Indian-Canadian director Deepa Mehta  to be widely attacked and banned in India. The film's unprecedented lesbian themes led to riots outside cinemas in India and necessitated police protection for the director for over a year.


A daring movie for India. For any country really, but especially for a country like India where the issue of female homosexuality was a big taboo in the mid-1990s and it still is. We learn a lot about an India which travelers hardly ever read of hear about, let alone see with their own eyes. It is an optimistic movie, in the end the right of the women to pursue their own path to happiness wins the day.

The pace of the movie is deliberate, with no rush and no slack, it is just right. We are taken into the home of a traditional Indian family where the modern lifestyle of one young husband contrasts with the stale tradition of another husband of a generation earlier. Both neglect their women and this brings the two ladies together more than they would ever have planned. It is ultimately a movie about freedom and love, not necessarily a movie about male chauvinism in India.

It is also a movie about changing India: millenary traditions crumble under the impact of modernity, and the movie suggests that this is a necessary transformation for the country.

This movie is one of three sometimes referred to as the "Elements Trilogy" by Mehta, including "Water" and "Earth".

See other films about India I reviewed on this blog.

30 December 2012

Film review: Water (2006), by Deepa Mehta, *****


Set against the epic backdrop of the River Ganges in 1938 during Mahatma Gandhi's rise to power, this is the inspiring tale of an eight year old Hindu girl named Chuyia. Chuyia's life is suddenly changed when she is widowed and sent to a home where Hindu widows must live in penitence. She refuses to accept her fate and her feisty presence begins to affect the lives of other residents, including a beautiful young widow, Kalyani (Lisa Ray of Bollywood/Hollywood) who has fallen in love with Ghandian idealist, Narayan (Bollywood star John Abraham).

Extremist groups waged a campaign of death threats, arson and riots to stop the production of this controversial film, but director Deepa Mehta would not be silenced. Set against Gandhi's rise to power, Water tells the profoundly moving story of Chuyia, an Indian girl married and widowed at eight years old, who is sent away to a home where Hindu widows must live in penitence. Chuyia's feisty presence deeply affects the other residents, forcing each to confront their faith and society's prejudices.

03 November 2003

Bibliography: Books on the Western Himalayan regions of India

A selection of my readings on this region, which I visited four times beetween 2003 and 2010. They are divided according to the administrative division of India: Jammu and Kashmir, Uttarankhand and Himachal Pradesh. Click on the links to read my reviews and buy these books.

11 January 2003

25° g - 11 GEN: Pune e rientro a Mumbai

A Pune convivono, letteralmente fianco a fianco, negli stessi quartieri, bidonville puzzolenti e condomini sfavillanti, ricoveri per bovini randagi e grattacieli di acciaio e cristallo dentro ai quali lavorano migliaia tra i più sofisticati esperti di informatica del mondo!

Qui è stato tenuto prigioniero Gandhi. Ho visitato con una certa emozione l'importante memoriale. Credo che se vedesse l'India di oggi sarebbe molto preoccupato, ma forse ancora speranzoso.

Casa di Jaideep è tipica espressione della emergente classe media indiana, appartamento moderno, dotato di tutto, senza lusso ma comodo e funzionale. Il comprensorio è dotato di parcheggi che sono pieni di auto di categorie media e alta, nuove di zecca, piscina, campi da tennis.

Lui se la passa bene, dopo aver fatto l'università in America è tornato, si è sposato con una brillante architetta presentatagli dal padre, come ancora si usa. Però ci tiene a sottolineare che sono stati solo presentati dalle rispettive famiglie, e non obbligati a sposarsi.

Ovviamente sono entrambi Bramini, stessa casta e sottocasta. L'appartenenza alla stessa casta è ancora un fattore importante nello scegliere un partner di vita, anche se meno di prima.

Jaideep e Sharmila pensano che ai loro figli non importerà molto e loro non faranno pressione. Panta rei? Chissà? Son migliaia di anni che si accoppiano per casta, ma forse è ora di cambiare. Hanno un figlio ed una figlia e son contenti così. In India c’è ancora il problema degli aborti selettivi perché le coppie preferiscono figli maschi, ed il governo ha vietato di fare l'ecografia per capire il sesso del nascituro!

A proposito di usanze tradizionali, mi dicono che il sati, immolazione rituale della moglie quando muore il marito, è ovviamente scomparso come pratica corrente ma ogni tanto, forse una o due volte l'anno, se ne sentono ancora, soprattutto nel Rajasthan.

Nonostante siano Bramini non sono vegetariani. Anzi mangiano anche carne bovina, ma non in India perché siccome se ne consuma poca hanno paura che non sia fresca.

Loro sono entrambi bengalesi, e tra di loro parlano prevalentemente bengalese, ma con i figli che vanno a scuola a Pune prevale il Marathi. Tutti parlano Hindi che però è usato soprattutto in occasioni ufficiali, e alla fine in casa si sente anche molto inglese.

La convivenza di coppie non sposate è ancora molto rara in India, ma comincia ad essere accettata nelle città e nelle famiglie più moderne.

Sharmila e Jaideep vestono all'occidentale. Lei mi dice che ama i sari tradizionali ma li indossa solo in occasioni importanti, è troppo scomodo.

Moltissimi indiani e indiane, anche giovani moderni che hanno studiato all'estero, arrivano vergini al matrimonio. È considerato normale, anche per gli uomini, e svariate persone che ho incontrato in questo viaggio non hanno avuto nessuna difficoltà a dirmi che quella era stata la loro esperienza.

Adesso Jaideep sta facendo una rapida carriera in una azienda di sviluppo di software, anzi mi propone di collaborare per cercare nuovi clienti in Europa.

Hanno due donne di servizio che vengono tutti i giorni a pulire e cucinare (costo: circa 200 euro al mese ciascuna), ed un autista per portare Jaideep in ufficio e sbrigare commissioni varie. Però oggi chissà perché non cucinano.

Per cena Jaideep organizza un takeout. Portiamo la cena calda a casa e mangiamo subito sul grande tavolo. Con le mani naturalmente. In sala da pranzo c’è anche un lavandino con sapone per lavarsi le mani immediatamente dopo mangiato senza andare in giro con salse varie che grondano dalle dita. Molto pratico.

Tutto intorno a questo bel quadretto dell'India emergente però baraccopoli, bufali affamati che mangiano immondizia, fango, migranti senzatetto in cerca di un lavoro. Facciamo una passeggiata e Jaideep mi fa notare come gli spazi pubblici siano trasandati, sgarrupati, mentre quelli privati sono curati, puliti.

Questo sarà un ritornello nelle nostre conversazioni, lui è molto convinto della necessità di liberare le energie del settore privato per lanciare il paese. Io sono d'accordo anche se ci sono enormi problemi di diseguaglianze che solo il governo può mitigare. Ma questo è un altro ritornello, qui come un po’ in tutto il mondo.

Nel tardo pomeriggio rientro a Mumbai, sono meno di 200 km, il collegamento aereo dura solo 30 minuti (55 dollari solo andata) ma non avendo fretta ho preso il taxi collettivo che ci mette tre ore (bottiglia di acqua purificata in omaggio!) e costa 450 Rp.

Appuntamento in aeroporto a notte fonda ed imbarco senza problemi con la fedelissima Royal Jordanian per Amman; stavolta il bagagliaio è ben chiuso!

Sull'aereo della Jordanian i monitor delle TV indicano sempre la direzione della Mecca, anche se non ho mai visto nessuno pregare.

Ad Amman noto con curiosità che le molte ufficialesse al controllo di sicurezza sono tutte a testa coperta da veli solitamente neri. Al contrario, le commesse e le cassiere dei negozi non hanno mai il velo, anzi sono acconciate in modo decisamente accattivante.

Mi viene da pensare come l'Islam sia stato, nei secoli, la cerniera tra Europa ed India. Tra poco siamo a casa.

Anche questo mio terzo viaggio in India è finito, ma più ci vengo e più so che ci tornerò!