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21 January 2016

Film review: Like Stars on Earth (2007) by Aamir Khan, ****

Taare Zameen Par

Ishaa Ishaan is an 8 year old whose world is filled with wonders that no one else seems to appreciate; colors, fish, dogs, and kites are just not important in the world of adults, who are much more interested in things like homework, grades and neatness. Ishaan just cannot seem to get anything right in class. When he gets into far more trouble than his parents can handle, he is packed off to a boarding school to be disciplined.

Things are no different at his new school, and Ishaan has to contend with the added trauma of separation from his family. A new art teacher infects the students with joy and optimism and breaks all the rules of how things are done by asking them to think, dream and imagine. All the children respond with enthusiasm except Ishaan. The teacher soon realizes that Ishaan is unhappy and sets out to discover why. With time, patience and care, he ultimately helps Ishaan find himself.

Bonus features (in Hindi only, no subtitles) include: Director's Commentary, panel discussion on children, deleted scenes, making of, Music CD with two beautiful collectible postcards. This film is Aamir Khan's debut in directing.


In this film we see a story of commitment and hope against all odds. The film takes place in contemporary upper middle class India, but the moral of the story is one for all places and all times. The subtitle, "Every child is special" tells it all. Yes there are children with special problems, and they do need special attention in special schools. But there are perfectly "normal" children, capable to become integrated in society like everyone else, who simply need to find their own pace and place to do so.

What they all need is love and appreciation, even for quirky "special" inclinations that they may display and that may arouse scepticism and criticism from "normal" people, especially adults. "If you want to win competitions, then breed race horses, don't raise children, dammit!" says Khan, and sums it up well.

In the end, Ishaan comes out on top, while his "normal", super skilled brother, the repository of the family's expectations of success and achievement, does not.

Ishaan's triumph

Darsheel Safary as seen by his art teacher

You can see my other reviews of films on India here in this blog.

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03 December 2014

Book review: River Town (2001), by Peter Hessler, *****


When Peter Hessler went to China as a Peace Corps volunteer in the late 1990s, he expected to spend a couple of peaceful years teaching English in the town of Fuling on the Yangtze River. But what he experienced -- the natural beauty, cultural tension, and complex process of understanding that takes place when one is thrust into a radically different society -- surpassed anything he could have imagined. Hessler observes firsthand how major events such as the death of Deng Xiaoping, the return of Hong Kong to the mainland, and the controversial construction of the Three Gorges Dam have affected even the people of a remote town like Fuling.


This is a superbly written account by one acute observer of one part of China while the country was undergoing tremendous change in the mid-1990s. One view by one person in one small part of this immense country does not allow a reader to draw more general conclusions. However, the many microstories we read here help a lot in understanding the new (then) China rising from the ashes of maoism. Hessler is curious, even a bit nosy, but always respectful. He learns Chinese and always tries to understand. He questions himself but does not fall into the trap of many travelers who always marvel at what they see and whom they meet, no matter what. He does criticize, with strong arguments, people and practices he meets along the way.

The Yangtse near the Three Gorges
Hessler walks on thinner ice when he addresses more academically charged historical, economic or political issues, but this is not meant to be an academic book. His perceptions of the reality around him, and of how he changes over the years while in China, is what makes this an invaluable read for anyone interested in how China changed during the post-Mao "Reform and Opening" period.

Read my other reviews of books on China here in this blog.

27 November 2013

Recensione film: La Guerra dei Fiori Rossi (2006) di Zhang Yuan, ****

Il piccolo grande Qiang!

Nella Cina post-rivoluzionaria degli anni '50, il piccolo Qiang viene mandato all'asilo a tempo pieno. A soli quattro anni ha già sviluppato un'indole ribelle e fatica ad abituarsi alla vita in comune con gli altri bambini. Nonostante tutto, però, cerca di fare del suo meglio per ottenere i tanto desiderati fiori rossi che le maestre danno in premio agli alunni più meritevoli, anche se lui fallisce in ogni occasione.

Qiang comunque ha ottenuto il rispetto dei suoi compagni ed è riuscito a convincerli che la direttrice è un mostro mangia bambini che deve essere assolutamente catturato, ma quando il piano per prendere prigioniera la donna fallisce, Qiang si ritrova solo e abbandonato.

Film cinese con montatore e colonna sonora italiani. Ottima la musica di Carlo Crivelli.


Storia di bambini in Cina, ma non solo. Il film non ha una vera trama, ma è un flusso continuo di circostanze

Appare una non tanto sottile critica politica quando appare nel film un funzionario del comitato centrale del Partito Comunista, il padre di un bambino. Suo figlio studia poco e per questo ha ricevuto pochi fiori rossi, che sono dati in premio ogni giorno a chi studia e si comporta bene. Il padre se ne rammarica e le maestre, preoccupatissime, si affrettano a sottolineare che suo figlio sta migliorando molto e per non rischiare di irritarlo si inventano che proprio quel giorno si era meritato un fiore rosso che non gli avevano ancora dato.

Una lettura del film potrebbe essere di approvazione alla ribellione contro l'oppressore, rappresentato dalle arcigne mastre. Io però non credo l'autore sostenga che Qiang fa bene. La sua ribellione non è premiata e non porta a nulla. Credo piuttosto che il messaggio ponga più domande che risposte: le maestre sono rigide e perfino un po' ottuse, ma non del tutto irragionevoli e con punti di vista diversi tra di loro. Il bambino si ribella ma non è ovviamente in grado di proporre un'alternativa a quello che contesta. La situazione in cui si trovano spesso i paladini della libertà in contesti autoritari.

Negli extra appare Marco Mueller, che ci racconta la storia della produzione del film e le difficoltà a fargli passare la censura cinese. Cosa che alla fine riesce, ma non prima che il regista sia costretto a tagliare la scena finale, nella quale il ribelle Qiang fa la pipì di fronte ad una parata di lavoratori modello che vengono premiati.

Interessante che il film abbia ricevuto il premio Bresson, amministrato dal Vaticano. La cosa è stata vista da alcuni come un segnale di distensione nei rapporti tra i due stati, in mancanza di relazioni diplomatiche. (Il Vaticano è uno dei pochi stati, e l'unico in Europa, che a tutt'oggi riconosce il governo di Taiwan come il leggittimo governo cinese!)

Puoi vedere un trailer del film qui su Mymovies. Ed una scheda in inglese qui su IMDb.

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04 June 2012

Film review: I Not Stupid (2002), by Jack Neo, ****


Three kids in Singapore did not make it to the top of their class and attend EM3, the stream for the not best and not brightest. They have to contend with pressure from their teachers on the one hand and their parents on the other. They also get bullied by their peers. In the end, they prove to be smarter than expected...

You can read more in English and Chinese in the official website of the film and of its sequel, "I not stupid too".

This highly successful film can be read at different levels. It may seem at first naive and the acting may look poor, artificial, unnatural. In fact the characters are caricatures of Singapore's people, government and business, and these are very well represented by the actor's sometimes exaggerated gestures and expressions.

08 August 2006

16° g - 8 AGO: Padum – scuola Lamdon – Sani Festival – Padum

 Oggi è la prima giornata del Festival che dà il nome al nostro viaggio, ma prima passiamo a visitare la scuola. Ci accoglie un’italiana che fa volontariato qui per l’estate. Non è pagata, anzi si è pagata le spese di alloggio (Rs 2000 al mese, circa 35€), le hanno solo rimborsato il viaggio.

Infatti la scuola è sostenuta da sponsor francesi (400) ed italiani (100). I soci pagano 38€ all’anno, e con 138€ possono adottare un alunno agli studi. Parlo un po’ con il vice preside, ci dice che i problemi principali sono i trasporti (mancano i bus per portare i bambini dai villaggi a scuola) e gli alloggi per ospitare gli alunni che vengono da lontano e non potrebbero tornare a casa ogni giorno. I versamenti italiani si fanno presso il conto della Banca Etica: non mi convince il nome, ma questo è un altro discorso...