30 August 2018

An afternoon in Napan Yaur village in West Papua

Today, between dives, we visited the Napan Yaur village in Indonesian West Papua. As our outboard approached the beach for a wet landing, a couple of dozen children or so started to group on a wooden bench, under a tree. When we got close enough, our wet feet covered with sand, they started to sing some welcome songs for us. It was a highlight of the day, for them and for us.

Some young men were playing  volleyball a few meters away and they did not pay any attention to us.

There were many more children running around the village. Thanks to the translation help offered by Simone, our Brazilian dive guide who spoke some Indonesian, we learned from a local woman that the village's families, on average, have between eight and ten children ach.e

I roamed around a bit and ran into a school, where the blackboard indicated the pupils were learning English and French.

All around were tidy gardens full of pretty flowers. Most homes had chicken and dogs playing in the yard, though, when asked, they said they do not eat the dogs. No pigs, which I thought unusual as pork is a staple food here, but they told us they prefer to hunt wild boars in the surrounding mountains covered with thick rainforest.

24 August 2018

Flight to Indonesia

Morning packing and getting ready to fly to Indonesia for more diving.

Taxi to the airport just 17 Sgd, so cheap in the context of an expensive city. You can choose a normal taxi or a "deluxe" one, which is more expensive, but the normal one is deluxe enough for us: clean, spacious and the driver is professional and friendly.

The only problem with Singapore's taxis is that sometimes it is hard to find one. Now there is an app, called Grab, a sort of Uber for South East Asia, which I am told is super efficient and even cheaper than taxis. Next time I'll have to download it.

Changi Airport is amazing, so well organized and pleasant I am always sorry to leave it. I could spend days in here shopping, eating, getting massages, ... But I am not going to buy anything today, no point carrying stuff to Indonesia, I will load up on the way back. I know I want some TWG, the famed Singapore tea brand. They just opened a store in central London, but it is cheaper here. Still not cheap at all, but cheaper.

Our flight to Jakarta is delayed, we are using Batik Air. Hopefully, we'll make the connection to Papua. There are not so many flights to Manokwari, in fact, we only have one useful connection per day, and I didn't want to risk missing the departure of our cruise therefore I built a buffer day in our itinerary, if all goes ok we'll have a day to explore Manokwari.

23 August 2018

Singapore maiolicas and crabs

Sveglia tardi, forse ancora un po’ di jet lag. E poi siamo stati in piedi sempre fino a tardi in questi giorni, io a scrivere il mio libro sulla Polonia e Lifang a far post-produzione dei suoi video per il sito cinese. Coppia molto attiva.

Piscina e relax fino al primo pomeriggio, poi in visita al Thian Hock Keng Temple, uno dei più venerati a Singapore, dedicato alla dea del mare, Mazu. Simbolo della tradizione Hokkien tramandata qui dai tanti immigrati che sono venuti a cercare fortuna nel corso dei secoli.

Prima però un rapido pranzetto in un ristorante che ci era stato consigliato ieri dalla guida del museo delle music boxes, proprio davanti all'entrata del museo. Scegliamo una zuppa di pesce agrodolce e due enormi gamberoni leggermente piccanti. Le possibilità di ristorazione a Singapore si confermano infinite, si mangia quasi sempre benissimo e si spende quasi sempre poco.

Dopo la zuppa, mentre aspettiamo che siano pronti i gamberi, notiamo un piccolo museo della ceramica affianco al ristorante. Anzi, fa parte del ristorante, stessi proprietari. Strana combinazione, ma ci alziamo a dare un'occhiata. Ci sono maioliche antiche di molti paesi, specialmente giapponesi, belghe e inglesi. Stranamente mancano quelle italiane e olandesi.

Il proprietario dice che è il suo hobby, quando viaggia per il mondo compra maioliche e poi le rivende qui a Singapore dove sono una vera rarità. Ingegnoso.

Serata al MBS, vediamo lo spettacolo suoni e luci alle 8. C'è molta gente, peccato per un gruppo di russi maleducati che fanno chiasso, rovinano un po’ l'atmosfera. 

Cena per un tradizionalissimo "black crab" ad uno dei tanti ristoranti sul lungofiume a Clark Quay: 1,5 kg di crostaceo per 98 dollari. Un cartello avverte che non è educato chiedere il peso delle signore, ma è necessario chiedere il peso dei granchi quando si ordina, per evitare sorprese al momento del conto!

Buffo finale. È quasi mezzanotte, stanno per chiudere. Arriva una coppia asiatica, forse malese non sono sicuro, e chiedono di essere serviti nonostante l'ora tarda. Lui in T-shirt, quasi trasandato, lei con un grazioso vestitino rosso, chiaramente in ghingheri per la serata romantica, mentre lui quasi pare pronto per andare a giocare a pallone. La cameriera esita, hanno già cominciato a pulire i tavoli e ammucchiare le sedie. Poi parla con il capo e annuisce, gli porta due menù e gli lascia qualche minuto per decidere l'ordine. Quando torna il maschione della coppia (molto corpulento, mentre lei è una mingherlina quasi fragile) ordina due ciotole di riso. Ue ciotole di riso! E basta.

La cameriera è visibilmente delusa ma dopo un paio di minuti torna con le ciotole e le mette sul tavolo, e intanto allunga il conto all'imponente ragazzotto. Passano i minuti, noi abiamo finito il granchione nero e ce ne stiamo per andare, la cameriera torna per ricevere il pagamento dell'omone ma lui, con gran faccia tosta, chiede di poter restare ancora al tavolo! Ristorante chiuso, sei arrivato tardi, ordini una ciotola di riso in bianco e vuoi restare con la pupa a chiacchierare davanti alle luci si Singapore fino all'alba?!?

22 August 2018

Singapore music box museum and cheapest Michelin star restaurant in the world

The highlight of the morning is the Singapore museum of music boxes. It is the property of a Japanese collector who somehow decided to open this exhibition to the public here in Singapore three years ago.

It contains about 45 pieces, mostly Swiss machines but also German and American ones.

Our guide is a part time employee, an elderly man, maybe about 70 years old, who gives a private tour for two of us. He loves the boxes, knows everything, and treats them, literally, with white gloves. He knows in great details the inner workings of each machine and his meticulousness and enthusiasm for this technology is apparent at every step of the presentation. He plays several of the instruments for us as well.

The ticket is 12 very well-spent dollars.

He also recommends a bigger museum that apparently the same Japanese collector opened in Shanghai. It does sound strange that a Japanese would open a museum in China and one in Singapore, instead of Japan, I will have to research this.

Dinner is with CK, my classmate at MIT. This time he takes us to Hawker Chan, the cheapest Michelin star restaurant in the world, 3.6 SGD for rice chicken, their signature dish, but more for veggies.

After we order and sit down they close the restaurant, it is not yet 9 in the evening but they said they ran out of food. Victims of their own success. I am very grateful to CK for having taken us there, of course, he is always generous when we meet in Singapore. 

He is a remarkable man. His grandparents immigrated from China, they were farmers. he studied hard, went to university and became a researcher in the engineering department. He then won a scholarship to get his master's degree at MIT, where we met, and returned to a brilliant career in Singapore, crowned with his appointment to head the engineering school at the National University.

But the rice chicken was good, not great, I am not sure it was worth a Michelin star. And I have eaten at quite a few multi-starred venues over the years.

As we walk back to our hotel after dinner we noticed lots of workers getting the lights and lanterns ready for the upcoming Chinese mid-Autumn festival. Lifang talks to some of them and we find out they are temporary workers, mostly from Sichuan province, who come for a few months to make some money and then go home.

Apparently many Chinese come here for work on a tourist visa, they do not have a work permit but the government leaves them alone as long as they don't stir up trouble.

21 August 2018

Japanese dinner

The most memorable thing from this easy day of work in my hotel (it was mostly raining) is dinner at YAKINIQUEST, a Japanese restaurant on Clarck's Quai that specializes in wagyu beef from Japan.

Two floors: upstairs it is totally empty today, for now at least. I choose to stay downstairs, with the fridge of beef in good view and I am the only patron anyway but at least there are staff to see and talk to.

We are welcomed by a sweet Philipino girl who speaks with a very low voice but works fast and efficiently to set up my table.

The boss tells me he receives about 400-500 kg of meat every month from southern Japan.

He nods repeatedly with conviction: it is true that some farmers massage and give beer to cows to make them relax and eat more and produce better beef.

The sequence went from raw to grilled to marinated and ended up with ice cream. Dessert was a Japanese curry, oddly enough if you are not Japanese.

20 August 2018

Ancora a Singapore

Rieccomi a Singapore. Non mi ricordo più quante volte ci sono venuto, ma son passati sette anni dalla prima volta, nel 2011. Non posso certo dire di sentirmi a casa, però mi sento decisamente a mio agio. Come non mi capita in tanti posti dove pure amo andare e passare del tempo. Sarà la pulizia, la sicurezza, la cucina. 

Forse, semplicemente, vorrei sentirmi a casa qui, ci verrei a vivere domani se riuscissi ad organizzarmi la vita in quel senso. So che Lifang sarebbe d'accordo. Vicino alla famiglia in Cina, vicino a centomila posti dove andare a fare immersioni. Ottimi servizi, rispetto, educazione. Il clima perennemente caldo umido senza stagioni? Il paradiso non esiste, ma al clima mi abituo facilmente, ogni volta.

Oggi abbiamo un po’ di jet lag, ce la prendiamo comoda in piscina. La sera quattro passi a Chinatown, sempre piacevole soprattutto sul tardi quando sciamano i turisti. Che pure che male avranno mai fatto i turisti? I turisti in genere cercano di evitare i turisti. È così che li riconosci. Quando uno dice "io non sono un turista, sono un viaggiatore!", ecco avete trovato un turista. E io che sono? Un viaggiatore naturalmente, son qui sulla via dell'Indonesia e della Cina per andare a trovare la famiglia. Non sono un turista!

Lingue di anatra alla sichuanese

A cena in un ristorante di cucina Sichuan, piccante. Ordino lingue di anatra. Sono particolari perché hanno un osso all'interno! Il che facilita il compito dell'anatra quando deve acchiappare un pesce e trattenerlo nel becco fino ad ingoiarlo intero. Contorno di peperoni verdi e salsa piccante (naturalmente!) di peperoncino del Sichuan.